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Canopus (Alpha Carinae), el Piloto

Publicado el 15 abril, 2012 por bitacoradegalileo

A pesar de hallarse 36 veces ms alejada, brilla con la mitad de la fuerza de lo que lo hace Sirio. En un estadio evolutivo que no se sabe bien si va o si viene, en su transformacin como gigante roja, la supergigante blanco-amarillenta, rara donde las haya, ocupa el segundo lugar entre las estrellas de la noche, mucho ms brillante que la tercera (Alpha Centauri), aunque dista unas 72 veces ms.

Una luminaria que mereci el primer lugar entre las que constituyeron la antigua Constelacin del Gran Navo Argos, y que por ello se hizo acreedora a la letra Alpha de Bayer, que conserva ahora que pertenece a la desgajada Carina, la quilla del legendario buque de los argonautas, que sirvi para que Jasn viajara en busca del vellocino de oro, una estrella con una corona que irradia a diez veces ms temperatura de la del Sol. Es Alpha Carinae, conocida como Canopus, el piloto de Menelao, la antigua ciudad portuaria del desaparecido Imperio de los Faraones, o la fachada suroriental de la Kaaba, orientada hacia el lugar donde aparece la estrella sobre el horizonte.

Menos clebre que otras estrellas como Arturo o Vega, que no brillan con tanta fuerza, esta falta de notoriedad entre los aficionados se debe, sin duda, a su posicin fuertemente austral, que la hace invisible para gran parte del Hemisferio Norte. Se sita casi 53 por debajo del ecuador celeste, as es que nunca se hace visible en latitudes ms all de 37 norte y, particularmente en Cdiz (36 32 N), slo alcanza 46′ de grado por encima del horizonte en su trnsito por el sur, prcticamente al mismo tiempo que Sirio, con la que comparte casi la misma coordenada en Ascensin Recta y, por tanto, el mismo horario de culminacin.

Los efectos de la atmsfera hacen disminuir an ms estas escasas posibilidades de observacin, y nunca aparece sobre el horizonte desde Canad, la mitad norte de los Estados Unidos de Amrica y la prctica totalidad del continente europeo. Otro tanto cabe decir de Tokyo (35 41 N), desde donde slo ha sido observada bajo condiciones perfectas.

En cambio, es circumpolar desde Nueva Zelanda, el sur de Australia y de la provincia de Buenos Aires (Argentina) y desde Valdivia (Chile), y es una delicia verla culminar casi en todo lo alto sobre los cielos de Buenos Aires o de Sidney, slo 18 al sur del znit, mientras Sirio aparece otros 18 al norte, ambas estrellas 72 por encima del horizonte dominando toda la bveda celeste. Esto es, las dos estn separadas por 36, la mitad de su altitud sobre sus respectivos horizontes, norte y sur.

La Constelacin de Carina, donde se integra, es parte como se dijo del Navo Argos, una enorme constelacin descrita y catalogada por el astrnomo greco-egipcio Claudio Ptolomeo en el siglo II de nuestra era, y constaba de ms de 300 estrellas, lo que da una idea de la complejidad que entraaba su estudio. Por eso, en el siglo XVIII, Nicolas Louis de Lacaille la dividi en tres, que son las que subsisten en la actualidad, y que son Puppis (La Popa), Vela (La Vela) y la propia Carina (La Quilla).

A sta ltima correspondi la parte del len, pues en ella se integran las antiguas estrellas Alpha y Beta Argus Navis, como Alpha Carinae, que es Canopus, y Beta Carinae, llamada Miaplacidus. Tambin se integran en Carina la fabulosa nebulosa Eta Carinae (? Ca), que envuelve a la estrella del mismo nombre, una de las ms masivas que se conocen, y los deliciosos cmulos estelares de Las Plyades del Sur (IC 2602) y El Pesebre del Sur (NGC 2516), entre otros interesantes objetos.

Canopus, no obstante, se separa un tanto del plano ecuatorial de la Va Lctea, nuestra galaxia, apareciendo aislada, lo que unido a su magnitud visual de -0.72 (Jim Kaler, SAO, SKY2000 y otros) la ha convertido en una til referencia desde la Antigedad hasta los tiempos actuales, en que es utilizada con frecuencia por las naves espaciales para su orientacin, como en la imagen superior, tomada por el astronauta Donald Pettit desde la ISS (Estacin Espacial Internacional). En el esquema de la derecha puede verse la forma en que esta estrella ya haba sido utilizada por Posidonio de Apamea desde Alejandra, en su intento de medir (de forma exitosa) la circunferencia de la Tierra, 260 aos antes del nacimiento de Cristo.

Esta estrella es, para la mayora de nuestros vecinos de la galaxia (a una cierta distancia del Sistema Solar), la ms brillante del cielo, toda vez que su luminosidad intrnseca es 13.300 veces mayor que la del Sol, y es la estrella ms notable en un radio de 700 aos-luz. La luminosidad de Sirio slo equivale a la de 22 soles, y adems est 36 veces ms cerca, pues Canopus est a 309 aos-luz mientras que Sirio se sita a 8.6. Para que puedan hacerse una idea, esto es como si el Sol estuviera en Madrid, Sirio en Zaragoza y Canopus en Buenos Aires. Pero si sta ltima ocupara el lugar del Sol la Tierra tendra que hallarse tres veces ms lejos que Plutn para tener condiciones de habitabilidad, es decir, a una distancia 117 veces mayor de lo que est.

La estrella es una rara supergigante de tipo espectral F0Ib y color blanco-amarillento, cuya temperatura superficial es de 7.280 grados Kelvin y su tamao de 73 veces el del Sol, lo que le llevara a ocupar un 90% de la rbita de Mercurio. Poco sabemos de este extrao tipo de estrellas, y es por eso que desconocemos el estadio evolutivo en que se encuentra Canopus, pues pudiera ser que an se est transformando en gigante roja, o por el contrario que est regresando de esa fase hasta convertirse en una rara enana blanca compuesta por nen y oxgeno, como resultado de la fusin del helio primero y despus del carbono de su ncleo.

Su masa podra estar entre 8 y 9 veces la masa del Sol. Las estrellas cuya masa supera 9 veces la solar terminan su existencia transformndose en gigante roja y colapsando luego sobre s mismas hasta provocar una presin insostenible en su centro que les hace explotar en el fenmeno conocido como supernova. Las estrellas algo menos masivas, que no llegan a ese valor, acaban sus das como enanas blancas rodeadas de una nebulosa planetaria formada por el material eyectado por la estrella como consecuencia de fuertes vientos estelares. Si resultara que Canopus tuviera masa suficiente, estara en el primer caso, de evolucin hacia gigante roja y su posterior explosin en supernova. Pero an no conocemos este dato y por tanto tampoco sabemos cul ser el final de esta estrella.

Una interesante particularidad de Canopus es que posee una extraordinariamente caliente corona magntica, a semejanza de la corona solar. Pero mientras sta slo se hace visible con ocasin de los eclipses totales de Sol, la corona de Canopus puede detectarse a pesar de hallarse a ms de 300 aos-luz de distancia, porque emite rayos X y ondas de radio. La razn de esto puede estribar en que la temperatura de la corona magntica de Canopus es de unos 20 millones de grados Kelvin, diez veces ms que la temperatura de la corona solar, que es de unos 2 millones. Recordemos que el Sol se halla a unos 8 minutos-luz de nosotros.

En cuanto al nombre de la estrella, es de origen incierto y hasta tres interpretaciones distintas intentan explicar su procedencia. La principal y ms aceptada es la que se refiere a Canopus, jefe de pilotos de la nave de Menelao, en la que ste viaj a Troya para recuperar a Helena, que haba sido raptada por Paris, en el episodio que dio origen a la Guerra de Troya. Al regreso de la expedicin, el barco hizo escala en un lugar de la costa egipcia, donde Canopus hall la muerte al ser mordido por una serpiente. Menelao mand erigir un monumento en memoria de su amigo, en torno al cual se desarroll la antigua ciudad de Canopus, del egipcio antiguo Kah Nub, que significa Tierra de Oro. Otros, en cambio, creen que este trmino proviene del color rojizo que adquiere la estrella desde este lugar, muy baja sobre el horizonte, por alteraciones producidas por la atmosfrica. Una tercera versin alude a la pared sur-sureste de la Kaaba, lugar sagrado para los musulmanes, que est orientada justamente hacia el lugar por donde aparece Canopus en su orto sobre el horizonte. La palabra en rabe para designar el sur es Janub (????), de donde derivara Kanub y por fin Kanobus.

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